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La Scienza degli Alieni

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Longanesi
€ 16,50
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prefazione e introduzione del'autore, traduzione di Libero Sosio.
pp. 304, nn. ill. b/n, Milano
data stampa: 2000
codice isbn: 978883041774

«Man mano che cresce la nostra comprensione dell'origine della vita e della composizione chimica dei pianeti e satelliti del nostro sistema solare, !' esistenza della vita su altri mondi ci appare sempre più probabile, e un giorno sicuramente la scopriremo in miriadi di forme. Anche i recenti indizi relativi all'esistenza di un oceano sotto la superficie di un satellite di Giove, Europa, hanno alimentato la riflessione sulla possibilità che la vita esista anche su altri mondi. Inoltre le creature mirabili ed estremamente strane che vivono sul nostro pianeta suggeriscono che Dio ami la bizzarria.»

Risultate vane le speranze di trovare, nel corso dell'esplorazione del sistema solare, almeno tracce fossili di forme di vita primitive, e rimasti senza esito i programmi di ascolto di possibili trasmissioni nelle onde radio da parte di civiltà extraterrestri (programmi iniziati nel 1960 da Frank Drake con mezzi di fortuna e proseguiti poi con maggiore impegno), la «ricerca» degli alieni si è spostata all'esterno del sistema solare. Quali argomenti abbiamo per pensare che la vita, e soprattutto la vita intelligente, possa esistere anche fuori della Terra, su pianeti in orbita intorno ad altre stelle? A fondamento di questa convinzione ci sono le nozioni acquisite sull'uniformità dell'evoluzione chimica prebiotica anche fuori della Terra e sull'evoluzione della vita sul nostro pianeta. Progressi recenti hanno dimostrato che sulla Terra la vita può esistere in ambienti incredibilmente difficili, nel buio del sottosuolo, in acqua bollente in prossimità di vulcani sottomarini e addirittura in assenza di ossigeno. Proprio lo studio delle forme di vita terrestri, in tutta la loro ricchezza e varietà, e delle soluzioni adottate dalla natura (o dovremmo dire dalla selezione naturale?) per risolvere una miriade di problemi «tecnici» può fornire indizi nel tentativo di prevedere quale aspetto avranno gli alieni, e soprattutto gli alieni intelligenti, con i quali possiamo sperare di entrare prima o poi in contatto. Si tratta, in particolare, di considerare le forze che hanno prodotto la diversità dei sensi e dell'intelligenza sulla Terra, e di immaginare quali altre soluzioni esse potrebbero escogitare su altri mondi. Così, attraverso il ragionamento biologico, e attingendo spunti da quello straordinario laboratorio di idee che è la fantascienza, Pickover evoca uno zoo fantastico di esseri possibili.
Può darsi che in futuro alcune previsioni sulla vita extraterrestre possano trovare qualche conferma, o che forse - nonostante la convinzione di Pickover per cui in natura tutto ciò che è possibile prima o poi si realizza - la realtà si riveli, come il sesso degli alieni, più strana di quanto possiamo immaginare. Certo è che questo libro ci prepara a scoperte ancora più sorprendenti di quelle compiute in anni recenti, e soprattutto a vedere in una luce nuova la stessa biologia terrestre.

Clifford Pickover ha conseguito il Ph.D. presso il Dipartimento di Biofisica e Biochimica molecolare alla Yale University. È autore di numerosi libri divulgativi (tra cui Time. A Traveler's Guide, Strange Brains and Genius, The Alien IQ Test) e specialistici; è codirettore delle riviste Computers and Graphics, Computers in Physics e Theta Mathematics Journal. Attualmente è ricercatore al T.J. Watson Research Center della 18M, dove ha ricevuto numerosi riconoscimenti per le scoperte e le ricerche effettuate. È anche membro della SETI League, un gruppo di radioastronomi e di entusiasti dell'elaborazione di segnali su scala mondiale, che esplorano scientificamente e in modo sistematico il cielo per scoprire indizi di vita intelligente extraterrestre.

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